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缓解疼痛

Lead Image©Road Trip with Raj / Unsplash

疼痛是,完全在字面上,一切都在我们的头上 - 当我们经历剪切或燃烧时,伤害网站附近的神经元向大脑的几个部分发送信号,只有在大脑处理那些我们的信号之后感觉疼痛。

今天,大多数人需要疼痛缓解转向妨碍身体传输和处理这些信号的能力的药物。

但研究人员现在发现老鼠大脑的一个单独的部分似乎可以自然地停止疼痛——他们认为这个“关闭开关”在未来可能会导致更强有力的缓解疼痛的选择。

一种破坏痛苦的新方法

全身麻醉中断来自疼痛受体的信号到大脑 - 显然在许多医疗程序中都是必不可少的。

但我们不知道这些药物如何或为什么起作用。所以2019年美国杜克大学(Duke University)的研究人员试图通过研究这些药物如何影响老鼠的大脑来弄清这个谜。

他们发现,麻醉药物不仅像预期的那样抑制了动物大脑中的某些神经元,而且还抑制了活性一些神经元。

当神经元被激活时,小鼠似乎经历了立即疼痛缓解。

杜克大学的科学家们推测,这些被称为“CeAga”神经元的脑细胞可能是人体自身控制疼痛系统的一部分。

在他们的新研究, 出版于自然神经科学5月18日,科学家们使用定制的大脑绘图技术来追踪大脑中被疼痛激活的部分。

当小鼠感到疼痛时,Ceaga神经元送了抑制(“关闭”)信号16个在疼痛处理中起作用的大脑区域

然后,科学家们转而研究他们是否可以故意激活这个“关闭”区域,以缓解动物的疼痛。

点亮疼痛缓解的道路

为了验证他们的理论,研究人员通过基因工程改造老鼠,使它们能够激活它们的CeAga神经元用光

这项技术被称为“光遗传学”,包括向神经元中添加新的遗传密码,使其产生光激活蛋白。然后,研究人员可以通过照射CeAga神经元来触发它们。

有一天,我们可能有能力关掉大脑的疼痛开关。

接下来,科学家们给这些转基因老鼠注射了一种已知能引发疼痛的溶液。正如预期的那样,这些动物开始强烈地舔或摩擦注射部位——与疼痛相关的自我护理行为。

然后,当研究人员用光来触发CeAga神经元时,这些动物似乎立即感受到疼痛的缓解。

“这太激烈了,”王说。“他们只是瞬间停止舔和摩擦。”

研究人员然后拨回Ceaga神经元的活动,疼痛缓解似乎消失 - 动物右转回到舔并摩擦注射部位。

研究人员现在专注于寻找一种能够激活CeAga神经元的药物——但从找到大脑中的控制中心到找到一种能够触发它的药物,还有很长的路要走。

由于我们无法通过基因改造来让光束关闭人类的疼痛中枢,研究人员必须找到一种药物,它能激活大脑的这一精确区域,既能穿过血脑屏障,又不会有任何有毒的并发症或副作用。

而且(始终是个大问号)这种转换需要在人类大脑中以同样的方式运作在老鼠身上

不过,如果它们成功了,我们就有能力关闭大脑中的疼痛开关。

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