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热木星

主图像由M. Weiss / CFA提供

不包括我们自己的8个太阳系在美国,天文学家已经证实存在不止一个4000颗行星在宇宙中,而现在,他们发现了一种不同于其他宇宙的物质。

太阳系外行星(任何不围绕太阳运行的行星的术语)被称为“热木星”。

这种情况并不罕见,只是这是我们第一次看到它的大气层中没有任何云,这使得它很独特这对系外行星研究来说可能是个福音。

无云的热木星

热木星是一种气体巨星,在物理上与木星相似,但它们离恒星更近,这让它们——你猜对了——更热。

天文学家在2012年首次发现了热木星WASP-62b,使用的数据来自广角搜索行星(WASP)南巡天计划。

然而,直到最近,哈佛和史密森天体物理中心的研究人员才近距离观察了它的大气层,发现它是无云的。

在此发现之前,详细的在《天体物理杂志通讯》上,天文学家们只发现了另外一颗无云的系外行星,那就是炎热的土星(正如你所想的那样)。

天文学家猜测,在所有的系外行星中,只有不到7%是无云的——但这些稀有的宝石可能是研究的金矿。

因为它们的大气层中没有任何云或雾霾,所以研究系外行星及其组成更容易。

这项研究可以帮助解释为什么无云系外行星如此罕见——它们的形成可能有一些独特的东西,我们只是还不了解。

一个独特的系外行星

木星距离太阳4.73亿英里,每12地球年绕一圈,而WASP-62b距离其恒星仅520万英里,绕一圈只需4.5英里

短轨道是发现热木星无云的关键。

该团队使用哈勃太空望远镜记录了WASP-62b三次从其恒星前面经过时的数据。通过研究这些穿越过程中记录的可见光,研究人员可以探测到这颗系外行星大气中的某些化学物质。

“我们无法直接看到这些行星,”首席研究员穆纳扎·阿拉姆(Munazza Alam)说告诉Gizmodo。“这就像在路灯旁看着一只萤火虫。”

“我们正在通过我们所谓的联合光观测收集关于这颗行星大气的所有信息,”她继续说,“这意味着我们正在观察恒星和这颗行星的光。”

詹姆斯·韦伯太空望远镜可以帮助解释无云的热木星的存在。

正常情况下,在这些观测过程中,云层会掩盖系外行星大气中钠的存在,但研究人员在研究WASP-62b时可以毫无问题地探测到钠的存在。

“这是确凿的证据,表明我们看到了一个清晰的大气层,”Alam说他在新闻发布会上说

研究人员希望利用哈勃的继任者——詹姆斯·韦伯太空望远镜来研究独一无二的热木星在2021年发射经过多次延误。

该望远镜精度的提高可以让他们探测到这颗系外行星大气层中更多的化学物质,这可能有助于解释它最初存在的原因。

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